Возможно, встреча Франция – Аргентина и заслуживала боле высокого статуса, нежели встреча первого раунда плей-офф ЧМ: аргентинцы были финалистами ЧМ-2014, французы играли в решающей игре Euro-2016. Но случилось то, что случилось: европейцы выиграли свою группу, южноамериканцы чудесным образом «на флажке» спаслись от повторения бесславной судьбы Германии, в заключительной игре в группе оказавшись сильнее команды Нигерии. В упрощённом виде поединок этих сборных можно было свести к дуэли их лидеров — Антуана Гризманна и Лионеля Месси. «Дуэль авторитетов» француз выиграл, в остальном борьба была равной.

Уже на 8-й минуте проведший 8 сезонов в «Барселоне», а сейчас играющий на китайских хлебах защитник аргентинцев Хавьер Маскерано (двукратный олимпийский чемпион, серебряный призёр ЧМ-2014 и четырёхкратный серебряный медалист Кубка Америки), сбил самое яркое, пожалуй, юное дарование этого Мундиаля Килиана Мбаппе (ПСЖ) на подступах к штрафной. Гризманн своим ударом сотряс перекладину ворот соперников – это был первый тревожный звоночек. Через 3 минуты неугомонившегося Мбаппе сбил в собственной штрафной Маркос Рохо ( «Манчестер Юнайтед»). Гризманн уверенно обманул вратаря Франко Армани, заставив его завалиться в один угол, а мяч направив в другой – 1:0. На 19-й минуте против Мбаппе снова сфолили. Показалось, что арбитр назначил второй пенальти, но нет, нарушение было в нескольких сантиметрах от линии штрафной, а это всего лишь штрафной удар. Стало явно заметно, как же трудно аргентинцам было справляться с Мбаппе. Вернее, они с ним не справлялись вовсе. А Поль Погба ( «Манчестер Юнайтед») со штрафного чудовищным по силе ударом отправил мяч чуть выше перекладины.

На 37-й минуте Месси (это его четвёртый ЧМ, но он ещё ни разу на забивал в плей-офф) набрал скорость и упал в штрафной, но судья посчитал, что нарушения нет. Когда ничто не предвещало гола, Анхель ди Мария (ПСЖ) дальним ударом на 41-й минуте сравнял счёт — 1:1. В этот момент операторы выхватили радующегося Диего Армандо Марадону, который, как оказалось, получал от ФИФА зарплату (каждый день на ЧМ по $ 10000), но потом за неприличный жест на игре с нигерийцами её (зарплаты) лишённый (злые языки поговаривали, что у гения футбола и любителя кокаина случился передоз), радовавшегося искренне и совершенно бесплатно. Бывает.

Едва начался второй тайм, как на 48-й минуте после розыгрыша штрафного Месси пробил по воротам, но несильно, зато под его удар сумел подставиться партнёр Габриэль Меркадо ( «Севилья»), изменивший направление полёта мяча, и счёт уже 2:1 в пользу Аргентины! Возможно, любая другая команда в подобной ситуации бы запаниковала. Но только не сегодняшняя сборная Франции! И если на 57-й минуте Гризманн простил вратарю и защитнику их ошибку и не забил, то минутой позже привезший штрафной, после розыгрыша которого аргентинцы вышли вперёд, Бенджамен Павар, завершая скоростную многоходовку партнёров, вложил в дальний удар всю свою боль и злость, буквально «ввинтив» мяч в дальний угол ворот — 2:2. По комбинационности и исполнению этот гол стал одним из самых красивых на ЧМ. В середине тайма отличился уже Мбаппе. Блеза Матюиди ( «Ювентус») удар не получился, но мяч отскочил к 19-летнему французу и тот, сместившись влево, «пробил» вратаря – 3:2. Через 4 минуты он получил передачу на ход и чётким ударом в угол сделал дубль — 4:2. Если Мбаппе сумеет избежать травм, то не вижу препятствий для прихода именно этого футболиста на смену Месси и Роналду.

Впрочем, Аргентина не была бы Аргентиной, если бы сдалась. Хотя какой-либо разумной командной игры в обороне у них не наблюдалось, в атаке они умеют и могут многое. В компенсированное время (на 93-минуте) Серхио Агуэро ( «Манчестер Сити») после навеса Месси поймал мяч на голову и головой метко пробил в уголок — 4:3. А большего Месси и Ко сделать не сумели.

Теперь французы будут ждать своего соперника по результату сегодняшнего вечернего матча Уругвай — Португалия. С победителем из этой пары они встретятся в четвертьфинале 6 июля в Нижнем Новгороде.